Avería gruesa. El defecto en la planificación del viaje causa la innavegabilidad del buque.

The “CMA CGM LIBRA” [2020] EWCA Civ 293.

Este caso se refiere a la obligación de observar una diligencia razonable para mantener el buque en estado navegable. Dicha obligación se recoge en las Reglas de La Haya, y es preceptiva para el porteador antes o durante el inicio del viaje.

Los hechos se remontan a mayo del 2011, cuando el buque CMA CGM LIBRA embarrancó al salir del puerto de Xiamen (China), declarando avería gruesa. Los aseguradores de la carga impugnaron dicha declaración alegando que el incidente fue debido a un error en el plan de viaje. Demostraron que el armador no había tenido en cuenta un aviso general de que las medidas y calados que aparecían en las cartas de navegación no eran del todo precisos, y que esas aguas eran más superficiales de lo que se decía en las cartas. El armador, por su parte, alegaba que un error en la planificación del viaje no merma la navegabilidad, y que ésta es un atributo propio y exclusivo del buque.

La Corte de Apelación inglesa desestimó los argumentos del armador. En general, los errores en la navegación del buque y en la gestión del viaje merman el estado de navegabilidad cuando se producen antes o durante el comienzo del tránsito. Es intrascendente si tales errores son de carácter mecánico o son debidos al factor humano. Un error en el plan de viaje o en el uso de las cartas náuticas afecta directamente a la navegabilidad del buque, ya que tales elementos se consideran atributos del buque.

El armador argumentaba que, aun en el caso de que el buque incurriera en situación de innavegabilidad, no había habido negligencia (o falta de diligencia) que fuera atribuible al porteador, sino solamente al Capitán y la tripulación. La Corte rechazó también este argumento, ya que los actos de la tripulación durante la planificación del viaje deben considerarse actos propios del porteador, de los cuales el armador es directamente responsable en virtud del artículo III (1) de las Reglas de La Haya.

Esta sentencia, como tantas otras relativas a errores en la planificación del viaje, aplica el llamado test de McFadden, que se basa en una pregunta muy sencilla: de haber percibido el error antes de comenzar el viaje, ¿qué es lo que hubiera hecho un armador responsable? La respuesta es igual de sencilla.

Albert Badia
Solicitor (England & Wales)
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